NGC 5882: una pequeña nebulosa planetaria
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¿Tendrán este aspecto algún día la mayoría de las estrellas?

En la imagen, la nebulosa planetaria NGC 5882, capturada por el Telescopio Espacial Hubble. Aunque las nebulosas planetarias se parecen a los planetas como Urano y Neptuno, en realidad son nubes de gas que rodean a las estrellas, típicamente a unos cientos de años-luz de nosotros.

Una nebulosa planetaria se forma cuando una típica estrella termina con todo el combustible fusionable de su interior, y expulsa sus capas externas de gas, normalmente alrededor del 10% de su masa inicial. Esta "concha" de gas se desvanecerá en un tiempo de 50.000 años, muy poco si lo comparamos con la vida de una estrella. Por eso, aunque solamente conocemos unas 1.000 nebulosas planetarias en la Galaxia, se cree que la mayoría de las estrellas pasan por esta fase.

La luz de color verde se emite cuando los iones de oxígeno adquieren otros electrones del gas que le rodea.

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