La Vía Láctea como una galaxia espiral barrada
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En base a los datos de unas recientes observaciones de estrellas realizadas con el telescopio espacial Spitzer, los astrónomos están empezando a pensar que la Vía Láctea no es una simple galaxia espiral. La auténtica estructura de la Vía Láctea es difícil de determinar desde nuestra perspectiva en su interior. Sin embargo, el exhaustivo inventario de la cámara infrarroja del Spitzer (que ha llegado a captar unos treinta millones de estrellas) indica que nuestra galaxia contiene una enorme barra central de unos 27.000 años-luz de longitud. De hecho, si los astrónomos de otras galaxias fueran capaces de ver la nuestra de canto, lo más probable es que la catalogaran como una galaxia espiral barrada, tal y como la ha representado un artista en la ilustración de hoy.

Algunas observaciones anteriores ya habían identificado una pequeña estructura barrada en el centro de la galaxia. Los nuevos resultados sugieren que esta barra central se encuentra en un ángulo de 45 grados respecto a una línea imaginaria que uniera el Sol con el centro de la galaxia. Pero no hay que asustarse. Los astrónomos aún sitúan al Sol fuera de la región de la barra central, a una distancia del borde equivalente a un tercio del radio de la galaxia.

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