Hyakutake: la atmósfera de un cometa
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La atmósfera de un cometa viene y va.

Cuando se aproxima al Sol se hincha, a medida que los materiales del helado núcleo cometario se calientan y evaporan debido al incremento de la luz solar.

Inmensa aunque tenue, la atmósfera interior o coma interior del cometa Hyakutake es visible en esta imagen en falso color.

La imagen, donde la dirección a la que se encuentra el Sol apunta hacia arriba a la derecha, es una composición de varias imágenes del Telescopio Espacial Hubble tomadas el 3 de abril de 1996.

La foto abarca alrededor de 14.000 km de ancho (comparable al diámetro de la Tierra) y es una combinación de imágenes en las que se muestra polvo y luz reflejada por el mismo (en rojo), y también luz ultravioleta dispersada por los átomos de hidrógeno (azul).

Los átomos de hidrógeno del Hyakutake fueron producidos por la ruptura de las moléculas de agua (H2O) al evaporarse desde su núcleo.

Los datos procedentes de ese hidrógeno, combinados con otras observaciones, nos indican que el núcleo de este cometa, que mide sólo unos pocos kilómetros de diámetro, estaba produciendo entre 7 y 8 toneladas de agua por segundo.

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